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Rara vez una temporada completa gira en un centavo como lo hizo el invierno pasado para los Estados Unidos contiguos. El régimen que prevaleció antes del Año Nuevo fue marcadamente diferente y mucho más violento que el que se afianzó a principios de 2022.

El resumen del invierno 2021-22 de la NOAA, publicado el 8 de marzo, encontró que el invierno en su conjunto (diciembre a febrero) se clasificó como el 18 más cálido en 127 años de registros.

Sin embargo, lo que es mucho más revelador es el desglose mensual:

  • Diciembre de 2021: diciembre más cálido registrado
  • Enero de 2022: 62° enero más cálido registrado
  • Febrero de 2022: 63 febrero más cálido registrado

Figura 1. Clasificaciones de temperatura promedio en diciembre de 2021 (izquierda) y febrero de 2022 (derecha) para cada estado contiguo de EE. UU. en registros que se remontan a 1895. Los números más altos (del 1 al 127 en diciembre y del 1 al 128 en febrero) indican valores más cálidos . (Crédito de la imagen: NOAA/NCEI )

Como cubrimos en nuestra publicación de fin de año, diciembre de 2021 fue asombrosamente cálido en grandes áreas, especialmente en las llanuras del sur y el valle bajo del Mississippi, donde muchos lugares tuvieron varios días muy por encima de los 70 °F e incluso los 80 °F. Wichita Falls se disparó a 91 ° F en la víspera de Navidad (24 de diciembre), una de las lecturas más altas jamás observadas en cualquier lugar de la Tierra tan al norte a fines de diciembre.

El mismo patrón de nivel superior que condujo al calor récord generó una cantidad alucinante de clima severo, incluidos dos brotes históricos de tornados que registraron un número récord de tornados y muertes en diciembre. Cuando el patrón comenzó a cambiar el 30 de diciembre, los vientos extremos que soplaban sobre el Colorado Front Range, seco por la sequía, avivaron un catastrófico incendio forestal que destruyó más de 1,000 hogares entre Boulder y Denver.

Luego, como si se accionara un interruptor, el patrón cambió alrededor del Año Nuevo a uno dominado en gran medida por una vaguada fría en los niveles superiores en el centro de los Estados Unidos. Las repetidas intrusiones de aire frío mantuvieron el tercio central de la nación inusualmente frío tanto en enero como en febrero, mientras que las montañas del suroeste se sacudieron de grandes cantidades de nieve en diciembre a uno de los períodos enero-febrero más secos jamás observados.

Dos ejemplos del cambio repentino y drástico:

  • Desde el comienzo del otoño hasta el 30 de diciembre, Denver reportó apenas 0,3 pulgadas de nieve, el nivel más bajo registrado para ese período en 140 años de datos. Luego, del 31 de diciembre al 28 de febrero, Denver acumuló 33,7 pulgadas de nieve, la segunda mayor cantidad registrada para ese período de tiempo, detrás de solo 36,3 pulgadas en 1959.
  • En el centro de San Francisco, de octubre a diciembre se produjeron 16,16 pulgadas de lluvia, la sexta mayor cantidad para ese período en 172 años de registros. Pero de enero a febrero, el centro de San Francisco solo registró 0,65 pulgadas de lluvia, la menor cantidad registrada en esos dos meses.

Para California en su conjunto, enero y febrero fueron los segundos más secos registrados, con una capa de nieve abundante a fines de diciembre que se quedó muy atrás a fines de febrero. La cantidad de agua en la capa de nieve en la estación de referencia Phillips, cerca de Echo Summit en Sierra Nevada, era de apenas el 68 % del promedio el 1 de marzo, lo que encamina al estado por tercer año consecutivo con una capa de nieve muy por debajo del promedio.

Enero y febrero extremadamente secos acabaron con un excedente de principios de temporada y llevaron la capa de nieve de febrero por debajo del promedio. Sin alivio de tormenta a la vista, los californianos deben prepararse para que continúen las condiciones de #sequía.
– #saveourwater pic.twitter.com/1QWAHGymRP

– CA – DWR (@CA_DWR) 2 de marzo de 2022

Como si fuera una señal, un equipo de investigación informó el 14 de febrero que los años 2000 a 2021 se clasificaron como el lapso de 22 años más seco del suroeste en más de 1200 años de datos de paleoclima, inferidos a través del análisis de anillos de árboles. Los científicos estiman que el 42% de la severidad de la sequía en los datos de los árboles fue el resultado del cambio climático producido por el hombre, principalmente a través de los efectos desecantes de las temperaturas más altas.

Junto con la calidez occidental, la dulzura también barrió la costa este hacia el final del invierno. Fue uno de los 10 febreros más cálidos en Carolina del Sur (ver la Figura 1 arriba).

Figura 2. Clasificaciones de temperatura promedio para el invierno 2021-22 (diciembre a febrero) para cada estado contiguo de EE. UU. en registros que se remontan a 1895. Los números más altos (del 1 al 127) indican valores más cálidos. (Crédito de la imagen: NOAA/NCEI )

El invierno en su conjunto se ubicó entre los 10 primeros en cuanto a calor en Georgia, Mississippi y Carolina del Sur, y las lecturas estuvieron cerca o por encima del promedio en todos los estados contiguos cuando se promediaron de diciembre a febrero.

Figura 3. Clasificaciones de precipitación promedio para diciembre de 2020 (izquierda) y febrero de 2021 (derecha) para cada estado contiguo de EE. UU. en registros que se remontan a 1895. Los números más altos indican valores más húmedos. (Crédito de la imagen: NOAA/NCEI )

La sequedad intensificó su control sobre gran parte de los EE. UU. en febrero. A nivel nacional, fue el 23 de febrero más seco registrado, lo que ayudó a empatar la temporada en su conjunto con 1975-76 como el 12º más seco registrado. Fue uno de los 10 febreros más secos para California, Idaho, Iowa, Nebraska, Nevada, Oregón, Utah y Wyoming, así como para Florida.

Sin embargo, no todos los lugares estaban secos: fue uno de los 10 febreros más húmedos en Indiana, Massachusetts, Ohio, Rhode Island y Tennessee.

Figura 4. Clasificaciones de precipitación promedio para el invierno 2021-22 (diciembre a febrero) para cada estado contiguo de EE. UU. en registros que se remontan a 1895. Los números más altos (del 1 al 127) indican valores más húmedos. (Crédito de la imagen: NOAA/NCEI )

En total, fue uno de los 10 inviernos más secos para Kansas, Nebraska, Luisiana y Texas, y (quizás algo sorprendente) uno de los 10 inviernos más húmedos para Minnesota.

Jeff Masters contribuyó a esta publicación.

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